Vasco da Gama

Navegante portugués nacido en Sines, Alentejo (en la actualidad conocido como Baixo Alentejo). Durante su juventud luchó en las guerras contra Castilla. El rey de Portugal, Manuel I el Afortunado, le encargó la misión de llegar a la India por mar, zarpando de Lisboa, con cuatro barcos, el 9 de julio de 1497.

En noviembre rodeó el cabo de Buena Esperanza (que fue bordeado por primera vez en 1488 por el también navegante portugués Bartolomeu Dias de Novaes); después se detuvo en Malindi, en la costa este de África.

Con la ayuda de un guía, que consiguió a través de unos mercaderes indios en ese mismo puerto, Gama siguió su viaje rumbo al este, para el 20 de mayo de 1498 llegar a Calicut (actual Kozhikode), en la costa de Malabar, en la India, donde debido a la hostilidad de los comerciantes musulmanes no pudo crear un puesto comercial portugués.

En reconocimiento a su hazaña, el rey Manuel I lo nombró “almirante mayor de las Indias y del océano Índico”, y le concedió una renta de trescientos mil reales.

En un segundo viaje en 1503 con propósitos militares y diplomáticos, estableció colonias en Mozambique y Sofala; logró eliminar a sus rivales árabes en el océano Índico, con lo que dio inicio a la hegemonía lusitana en la zona.

Sus descubrimientos convirtieron a Portugal en una potencia naval equiparable a España y le dieron grandes riquezas gracias a las colonias que conservó hasta el siglo XX, antes del proceso de descolonización iniciado al final del régimen de Antonio de Oliveira Salazar. Es el personaje central de la epopeya nacional portuguesa.

Murió el 24 de diciembre de 1524 en Cochín.

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