Principios básicos de funcionamiento de la memoria caché

La velocidad de la memoria se ha distanciado progresivamente de la velocidad de los procesadores. En la figura siguiente se muestran las gráficas de la evolución experimentada por el rendimiento de las CPUs y las memoria DRAM (soporte de la memoria principal de los computadores actuales) en los últimos años.

Las curvas muestran que el rendimiento de la CPU aumentó un 35% anual desde 1980 hasta 1987; y un 55% anual a partir de ese año.

En cambio la memoria ha mantenido un crecimiento sostenido del 7% anual desde 1980 hasta la fecha.

Esto significa que si se mantiene la tendencia, el diferencial de rendimiento no sólo se mantendrá sino que aumentará en el futuro. Para equilibrar esta diferencia se viene utilizando una solución arquitectónica: la memoria caché

Evolución de la mejora de rendimiento

La memoria caché es una memoria pequeña y rápida que se interpone entre la CPU y la memoria principal para que el conjunto opere a mayor velocidad. Para ello es necesario mantener en la caché aquellas zonas de la memoria principal con mayor probabilidad de ser referenciadas. Esto es posible gracias a la propiedad de localidad de referencia de los programas.

Localidad de referencia

Los programas manifiestan una propiedad que se explota en el diseño del sistema de gestión de memoria de los computadores en general y de la memoria caché en particular, la localidad de referencias: los programas tienden a reutilizar los datos e instrucciones que utilizaron recientemente. Una regla empírica que se suele cumplir en la mayoría de los programas revela que gastan el 90% de su tiempo de ejecución sobre sólo el 10% de su código.

Una consecuencia de la localidad de referencia es que se puede predecir con razonable precisión las instrucciones y datos que el programa utilizará en el futuro cercano a partir del conocimiento de los accesos a memoria realizados en el pasado reciente. La localidad de referencia se manifiesta en una doble dimensión: temporal y espacial.

Localidad temporal

Las palabras de memoria accedidas recientemente tienen una alta probabilidad devolver a ser accedidas en el futuro cercano. La localidad temporal de los programas viene motivada principalmente por la existencia de bucles.

La memoria caché es una memoria pequeña y rápida que se interpone entre la CPU y la memoria principal para que el conjunto opere a mayor velocidad. Para ello es necesario mantener en la caché aquellas zonas de la memoria principal con mayor probabilidad de ser referenciadas. Esto es posible gracias a la propiedad de localidad de referencia de los programas.

Localidad espacial

Las palabras próximas en el espacio de memoria a las recientemente referenciadas tienen una alta probabilidad de ser también referenciadas en el futuro cercano.

Es decir, que las palabras próximas en memoria tienden a ser referenciadas juntas en el tiempo. La localidad espacial viene motivada fundamentalmente por la linealidad de los programas (secuenciamiento lineal de las instrucciones) y el acceso a las estructuras de datos regulares.

Localidad espacial

Para implementar el mecanismo de actualización de la caché con los datos con mayor probabilidad de ser refernciados se divide la memoria principal en bloques de un número de bytes (4,8,16 etc.) y la caché en marcos de bloque o líneas de igual tamaño.

El bloque será, pues, la unidad de intercambio de información entre la memoria principal y la caché, mientras que entre la caché y la CPU sigue siendo la palabra. El directorio contiene la información de qué bloques de Mp se encuentran ubicados en Mc.

Mecanismo de actualización de la caché

El funcionamiento de la memoria caché se puede resumir en el diagrama de flujo de la siguiente figura. En él se describe el proceso de traducción de la dirección física procedente de la CPU (en el supuesto que el procesador no disponga de memoria virtual o esté desactivado) en el dato ubicado en la posición de memoria determinada por dicha dirección:

Funcionamiento de memoria de caché

Cuando una dirección se presenta en el sistema caché pueden ocurrir dos cosas:

Acierto de caché (hit): el contenido de la dirección se encuentre en un bloque ubicado en una línea de la caché.
Fallo de caché (miss): el contenido de la dirección no se encuentre en ningún bloque ubicado en alguna línea de la caché.

Si en la ejecución de un programa se realizan Nr referencias a memoria, de las que Na son aciertos caché y Nf fallos caché, se definen los siguientes valores:

Tasa de aciertos: Ta = Na/ Nr
• Tasa de fallos: Tf = Nf/ Nr

Evidentemente se cumple: Ta = 1 – Tf

Fuente: Estructura de Computadores, Facultad de Informática, UCM

Publicado en Estructura de computadores

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